Când pandemia COVID-19 a explodat, dr. Gregory Gray a început să se întrebe dacă ar putea exista și alte coronavirusuri, care pot infecta oamenii și riscă să declanșeze unele focare, potrivit wpr.org.

Un nou coronavirus

Problema era că nu avea un instrument pentru a le căuta. Testul pentru COVID-19, spune el, este extrem de limitat. El arată dacă un anumit virus, SARS-CoV-2, este prezent în tractul respirator al unei persoane și nimic altceva.

“Diagnosticul este foarte specific. Se concentrează, în general, pe virușii cunoscuți”, spune Gray, epidemiolog de la Institutul Global de Sănătate al Universității Duke.

Așa că i-a cerut unui student, Leshan Xiu, să creeze un test mai puternic, care ar funcționa ca un test COVID-19, dar care să poată detecta toate coronavirusurile, chiar și cele necunoscute. Xiu a creat un instrument care a funcționat mai bine decât se aștepta.

În primul lot de probe testate anul trecut, Gray și Xiu au găsit dovezi ale unui coronavirus complet nou, asociat cu pneumonie la pacienții spitalizați, mai ales la copii. Ar putea fi al optulea coronavirus despre care se știe că provoacă boli la oameni. Probele au provenit de la pacienții dintr-un spital din Sarawak, Malaezia, luate între 2017 și 2018.

Pacienții au avut o pneumonie obișnuită. Dar în 8 din cele 301 de probe testate, sau 2,7%, s-a descoperit că, spun experții, căile respiratorii superioare ale pacienților au fost infectate cu un nou coronavirus: un virus de câine.

Probele pacienților au fost trimise unui expert mondial în coronavirusuri animale de la Universitatea de Stat din Ohio. Acesta, inițial, a avut unele dubii.

„M-am gândit că ceva nu e-regulă”, spune virologul Anastasia Vlasova. “Nu s-a crezut pînă acum că coronavirusurile canine ar fi transmise oamenilor. Nu a fost raportat niciodată pînă acum”, explică Vlasova.

A decodat genomul

Cu o mulțime de virusuri la îndemână, Vlasova a reușit să decodeze genomul. Din secvențele genetice ale virusului, a putut vedea că virusul a infectat, probabil, pisici și porci. Și, probabil, la un moment dat, a sărit direct de la câini la oameni. „Majoritatea genomului era coronavirus canin”, confirmă virologul.

Apoi a găsit un indiciu tulburător despre viitorul virusului. “Am descoperit o mutație foarte, foarte unică în genom”, spune Vlasova. Această ștergere specifică, spune ea, nu este prezentă în niciun alt coronavirus de câine, dar se găsește în altă parte: în coronavirusurile umane.

„Este o mutație foarte asemănătoare cu cea găsită anterior în coronavirusul SARS și în versiunile SARS-CoV-2, care au apărut foarte curând după intrarea sa în populația umană”, spune Vlastova.

„Nu există încă dovezi ale transmiterii virusului de la om la om”, spune virologul Xumin Zhang de la Universitatea din Arkansas. Nu se știe nici cum acești pacienți au fost infectați cu virusul sau dacă au avut contact direct cu animalele infectate.